白银时代:明代中国如何败于全球化
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编者按/上周本报以《“沉银”与皇脉》为主题,追溯了十七世纪上半叶,由于白银短缺引起极大的经济及社会动荡,最终导致大明王朝崩溃的一段历史,并将这段沉重的历史放在世界性的“十七世纪总危机”大视野下予以观察和剖析。本周我们将继续刊发国际知名的中国经济史专家李伯重教授近期的相关研究心得,以求进一步满足对“明清易代”时期史事感兴趣的广大读者的需求,敬请关注。


中国、日本、东南亚和西欧,是15~17世纪东亚世界国际贸易的主要参与者。

从中国方面来说,主要输出丝、茶、糖、瓷器等,而输入产于南洋群岛的香料等。在当时的世界上,上述两大类都属于高价值产品,但东南亚地区经济发展水平不高,对中国货需求有限,而中国对以香料为主的东南亚产品需求虽然很大,可香料进口经过长期增长后,进一步增加的余地已很有限了。

中国与西欧、日本之间的贸易,问题更大。西欧和日本对中国产品有巨大的需求,却没有多少东西在中国市场上有销路,对华贸易出现巨大逆差不可避免。如果不能解决,彼此的贸易就无法持续下去。日本本土的石见银山等银矿开发前,也因为遭遇贸易逆差困扰,越来越多靠外贸为生的日本人只好铤而走险,当起了海盗,此即明代中叶“倭寇”之起源。葡萄牙人和荷兰人初到东亚时也一样,除了干海盗营生,就是充当贸易中间商牟利。

16世纪,情况发生巨变。日本和西欧忽然拥有了解决对华贸易逆差的手段,可以大量购买中国产品,成为中国最重要的贸易伙伴。这是什么神奇的手段呢?这是一种特殊的商品,没有它,早期经济全球化是难以想象的。

这种特殊的商品,就是白银。

银以稀为贵

13世纪之前,世界上各个主要文明都拥有自己的货币制度,白银和黄金在其中并不是普遍使用的货币。13世纪之后,局面发生改变,黄金和白银逐渐成为常用货币。许多人有一种印象,认为在欧洲和印度洋地区,多以黄金作货币,而中国则更多用白银。但这种看法是有问题的。

简而言之,18世纪之前,白银是欧亚大陆最重要的货币。到了18世纪,黄金记账单位在西欧才通行起来,到19世纪的“黄金景气”(据估算,1850~1900年50年间全世界大约生产了1万吨黄金,比前5000年生产的黄金总量还要多,而19世纪世界黄金生产总量1.15万吨,是18世纪不足200吨的57倍)之后,黄金的重要性超过了白银,变成国际贸易中的硬通货。

在近代早期,随着国际贸易的发展,白银越来越成为世界通用货币,这个现象就是国际货币的“白银化”。它具有非常重大的意义,因为大规模的长途贸易,自此得以在一种相对统一而稳定的货币制度下进行。白银既然如此重要,为什么它没有早些变成国际上的主要货币呢?要回答这个问题,我们首先应了解:作为货币的白银从何而来?特别是16世纪之前和之后,白银的来源和产量有何变化?

14世纪中期以前,世界上最重要的白银产地在欧洲。到了中世纪(通常指公元476~1453年这段时间)后期,欧洲白银主要产于中欧和东欧。公元1000~1500年这五个世纪内,欧洲不仅银矿数量增加,采矿和加工技术也开始提高,白银产量在14世纪中期达到了高峰,平均年产白银达50吨,但随后几十年中又出现大幅下降。

亚洲在14世纪中期之前也出产一些白银,不过产量很少,主要产银国是中国。元朝天历元年(1328年),中国的银产量为775610两,约31吨,其中几乎一半(47.42%)是西南边疆省份云南生产的。由此可见,中国特别是内地省份的银产量确实很低。蒙古帝国治下的广大伊斯兰世界产银更少,因此还依赖中国输入白银。也就是说,14世纪中期以前,虽然欧洲白银产量有较大增加,但未能持续下来,而世界其他地方白银产量一直都不高。

到了15世纪,情况依然没有很大改变。在亚洲,中国的白银产量未有增长,反而有所下降。明朝天顺四年(1460年)的白银产量,仅为一个多世纪前的元朝天历元年产量的一半多一些,而明弘治十七年(1504年)的银产量,更只有天历元年产量的1/7左右。在欧洲,情况要好一些,随着新的采矿和冶炼技术的发明,到了15世纪中期,白银产量已恢复到14世纪中期的水平。

进入16世纪之后,世界白银生产才发生了巨变,中国、欧洲、日本和美洲相继出现开采银矿的热潮。

巨量白银:近代资本主义的源头?

万历二十四年至四十八年(1596~1620年)间,中国各地都在积极寻找银矿。但这种努力只在云南取得较好的结果。明代后期旅行家王士性的《广志绎》中说:

“采矿事惟滇为善。……他省之矿,所谓‘走兔在野,人竞逐之’。滇中之矿,所谓‘积兔在市,过者不顾’也。”

明末大科学家宋应星在其名著《天工开物》中,对全国的银矿介绍如下:

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